Le désert d’Atacama a été mon premier contact avec le Chili, en mars 2013. Un territoire immense situé au nord du pays, à la frontière de la Bolivie et de l’Argentine, bordé de volcans très hauts, dépassant les 6000m.

Cette région est considérée comme la plus aride au monde, pouvant être privée de pluie jusqu’à 50 ans, c’est dire! Mais l’avantage, c’est que cela offre un panorama lunaire, ou plutôt martien car cela sert de base d’entrainement pour les missions martienne. De plus, c’est le meilleur endroit au monde pour l’observation des étoiles, par la pureté de son ciel, son aridité et l’absence de pollution lumineuse. Bienvenue sur une autre planète!

Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage

5 raisons d’aller dans le désert d’Atacama

  • Des paysages dignes d’une autre planète
  • Des volcans et des montagnes pour de super randonnées
  • Des geysers, des flamands roses, des salar, une grande variété de paysages
  • Le meilleur ciel au monde pour l’observation des étoiles
  • Des petits villages typiques
  • (bonus) Avec une aridité pareille, on ne va jamais aux toilettes

La carte du désert d’Atacama

Je vous ai indiqué ici les principaux endroits à voir, les centres d’intérêt et quelques autres petites informations. Les distances sont grandes ! et naviguer dans le désert prend du temps, surtout que les routes ne sont pas toujours folichonnes.

Que faire à San Pedro de Atacama et (surtout!) autour

Alors déjà, je vous demande un peu d’indulgence. L’Atacama a été mon premier voyage avec un vrai appareil photo et j’ai appris sur le tas. Donc ce n’est pas forcément foufou et ça contraste un peu avec les autres voyages plus récents 😀

J’ai visité l’Atacama principalement via des agences qui organisaient des sorties pour la journée. Je ne me voyais, à l’époque, pas louer une voiture sur des routes que je ne connaissais pas. Mais heureusement, depuis je suis devenu plus téméraire 😀

Concrètement, c’est surtout en dehors de San Pedro de Atacama que l’on va en prendre plein les yeux. La petite ville est sympa, plein de maisons en adobe, des vues sur les volcans, mais on en fait vite le tour. Donc on va principalement rayonner autour, soit en voiture, soit avec ces agences (il va falloir bien choisir, on verra tout ça !)

Les lagunas Misquanti et Miniques

Un peu au sud de San Pedro de Atacama (que nous appellerons affectueusement SPA) se trouvent deux belles lagunes, très connues, pas difficiles d’accès à part un passage sur une petite route à la con (il parait que depuis, elle a été refaite)
Situées à plus de 4000m, c’est déjà un bon moyen pour savoir si vous supportez l’altitude. Mais ça se fait facilement.
Ces deux lagunes super photogéniques sont entourées de volcans, ce qui donne un cadre assez exceptionnel.

laguna miniques Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage

Le Salar de Tara

Mon coup de coeur de la région. Le Salar de Tara est un immense salar s’étendant sur 25km² et qui est le refuge de milliers de flamants roses, sur fond de volcans, désert et roches élevées. J’en parlerai dans un autre article, mais tant le trajet avec le lever de soleil que la traversée des dunes ou longer les volcans, tout est beau, véritablement beau, dans cette excursion.

Vous voyez la photo de couverture de cet article ? c’est pris au milieu du salar. Absolument personne dans un cadre exceptionnel. C’est LE souvenir que je garde de l’Atacama. On est bien, on se sent bien, un vrai sentiment de plénitude.

Par contre, toutes les agences ne font pas cette sortie, et pas tous les jours. Donc prévoyez quelques jours en avance en arrivant sur place. Je n’ai trouvé personne le proposant sur internet.

salar de tara Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage
Salar de Tara Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage

Le Salar de Atacama – Los Flamencos

Alors la réserve du salar d’Atacama est large, très large. Ici on se concentre principalement sur la Laguna Tebinquiche, qui est un repère à flamants roses dans un endroit super aride, avec les montagnes et volcans au fond. Un cadre magnifique.

Les zones visitables, surtout là où il y a des lagunes et flamands, sont limitées et préservées. Mais on a quand même pas mal de possibilités, tant en voiture qu’en agence. On peut également aller à l’est, vers le parc Los Flamencos.

En général le salar se visite avec une autre activité dans la journée, comme les lagunas Miscanti et Miniques.

salar los flamencos Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage
laguna cejar atacama salar Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage
los flamencos atacama salar Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage

Les geysers El Tatio

A une centaine de km au nord de SPA se trouve l’une des plus grandes zones géothermales au monde : les geysers del Tatio. Avec 80 geysers actifs, c’est la plus grande zone de l’hémisphère sud.
Le gros plus, c’est d’arriver pour le lever du soleil car c’est à ce moment que les geysers sont les plus actifs. Bon par contre, ça veut dire partir à 4h du matin, et là ça pique. Prévoyez quelques couches de vêtements supplémentaires car il peut faire jusqu’à -20°. On est quand même à 4300m!

geysers el tatio Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage
geysers el tatio salar Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage

La vallée de la Lune et vallée de la Mort

Ces deux endroits aux noms post-apocalyptiques portent très bien leurs noms. Sauf que… la vallée de la mort (vallee de la Muerte) est en fait Vallee de Marte (vallée de Mars). Ce qui va d’autant bien que c’est par ici que la NASA fait ses essais de robots martiens.
On trouvera ici des canyons, des montagnes de sel, des immenses dunes de sable, des volcans… et un cadre exceptionnel pour observer le coucher de soleil. Bon ok, on n’est pas tout seul, mais ça vaut quand même largement le coup.

vallee de la luna desert Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage
vallee de la muerte Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage
vallee de la luna Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage
vallee de la luna Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage

La Laguna Cejar

Aka là d’où j’ai failli ne pas revenir 😀 Maintenant j’en rigole, mais y aller en vélo n’était pas forcément l’idée du siècle. J’ai morflé comme pas possible en plein cagnard, pas un seul point d’ombre, pas assez d’eau. Bref, une idée de génie.
Mais sinon c’est sympa, si si! des lagunes comme la Mer Morte, où l’on peut flotter. Enfin pour celles où on a le droit de se baigner, car pour les autres, la salinité est trop élevée et c’est interdit.

laguna cejar atacama salar Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage

San Pedro de Atacama et les villages alentours

C’est vrai que SPA est le point de départ de toutes ces excursions. D’une petite ville andine, c’est devenu le hub touristique du nord du Chili. Cela reste gérable, la ville a toujours du charme avec ses ruelles toutes blanches.
Le gros avantage en tant que touriste, c’est qu’il y a des agences partout pour organiser les excursions. De plus ou moins bonne réputation, vous n’aurez pas de problème à organiser votre séjour ici.

village atacama Desert d'Atacama au Chili | Blog Vincent Voyage

Quelques activités à faire à San Pedro de Atacama

Alors en plus de ces différents lieux, on va également avoir plusieurs activités à faire dans les environs, sportives ou culturelles. Voyons tout ça

Découvrir le ciel étoilé

Avec l’organisation SPACE (San Pedro de Atacama Celestial Explorations), créée par Alain Maury, on a la possibilité de profiter au maximum de la pureté du ciel. A l’écart de la ville, il a installé plusieurs téléscopes qui permettent de voir loin, très loin ! Des galaxies, les anneaux de Saturne, et tout plein d’autres choses ultra intéressantes d’une façon pédagogique.

Dans le désert d’Atacama, on trouve également parmi les plus grands téléscopes au monde, qui sont parfois visitables, comme le Very Large Telescope. D’autres encore plus grands sont en construction dans le coin comme le Extremely Large Telescope (ouais ils ont eu de l’imagination pour le nom) ou le Giant Magellan Telescope.

Randonner sur les volcans

San Pedro de Atacama a, dans sa région, de nombreux volcans. Notamment à la frontière avec la Bolivie avec le Licancabur, et avec l’Argentine. On peut randonner sur certains mais ils demandent de la préparation à cause de plusieurs critères. Tout d’abord l’altitude. Déjà San Pedro de Atacama est à 2400m, mais ces volcans montent haut ! Donc ça demande un peu de préparation. Certains comme le Licancabur sont plus compliqués, doivent se faire sur 2 jours ou même à partir du versant bolivien.

Une possibilité moins compliquée est le Cerro Toco qui culmine à 5600m. Il y a certains passages un peu olé olé avec passages sur la glace, mais les retours sont très bons et ne sont pas portés sur la difficulté.

En revanche je conseille de le faire avec un guide, surtout si vous n’avez pas ou peu d’expérience de montagne, car on ne sait jamais ce qui peut se passer et les conditions météo.

Voir le Salar de Uyuni depuis San Pedro de Atacama

Et bien c’est tout à fait possible! le volcan Licancabur sert de frontière avec la Bolivie. Et juste derrière cette chaine de volcans, on trouve le Sud Lipez. Il est donc tout à fait possible d’aller faire un tour d’une journée au Sud Lipez (laguna colorada, laguna verde…) avec un tour. Ce qui est un peu relou c’est la traversée de la frontière. Ca fait une grosse journée, mais ça se fait.

Pour le Salar de Uyuni, c’est également possible, mais ça sera sur plusieurs jours. Il y a des tours qui partent de Uyuni et Tupiza, font le Sud Lipez et le salar de Uyuni pour déposer à San Pedro de Atacama. Et donc ils repartent dans l’autre sens. C’est moins commun que de rester en Bolivie, mais ça se fait. Ca sera probablement un chouille plus cher car c’est côté Chili.

Pour cela, faites le tour des agences sur place, mais il faut avoir un peu de temps car à moins de prendre un tour privé, ils attendent d’avoir plusieurs personnes et ça peut prendre un peu de temps.

Trouver un logement à San Pedro de Atacama

San Pedro de Atacama est une petite ville qui tourne autour du tourisme. Donc on n’aura aucun souci à trouver un logement, que ce soit sur Airbnb avec des logements de 25€ à 100€, ou en offre hôtelière, avec pas mal d’auberges, de logements backpack, ou des hôtels un peu plus hauts de gamme.

Si je devais vous faire une petite sélection, ça serait celle-ci :

  • Guest House Diaguitas, peut être le meilleur rapport qualité prix. 35€ par nuit pour des chambres de 30m² dans une maison en adobe en plein centre ville, et d’excellents retours
  • Hostal Tulvak Atacama, de superbes prestations pour moins de 60€ par nuit
  • Hotel Cumbre, un hôtel exceptionnel dans un cadre exceptionnel, mais un autre prix !

Infos pratiques sur San Pedro de Atacama et le désert

Combien de jours à San Pedro de Atacama

N’étant pas adepte de courir dans tous les sens pour en faire le plus possible en le moins de temps, je pense que pour faire les indispensables, il faut 4 ou 5 jours. Mais on a très facilement de quoi s’occuper une grosse semaine avec les petits villages, d’autres lagunes de montagne, des randonnées sur les volcans. J’y étais 5 jours, j’y serais bien resté un peu plus pour en profiter encore et avoir plus de liberté.

Comment aller à San Pedro de Atacama

Si on vient de Santiago, le plus simple est l’avion pour Calama, à partir de 80€ l’aller retour (avec Jet et Sky, LATAM est un peu plus chère). Des navettes emmènent ensuite régulièrement à SPA. Il y en a directement à l’aéroport mais sinon vous pouvez demander à votre hôtel de vous en réserver un.

En bus ou voiture, c’est quand même 1700km de Santiago, ce n’est pas forcément le plus simple.
De Bolivie comme Tupiza ou Uyuni, des tours passent à SPA donc ce n’est pas un souci de passer d’un pays à l’autre.
Enfin, de Salta en Argentine, des bus sont fréquents et prennent environ 9h. Pour m’être un peu baladé dans le nord ouest argentin, la route a l’air d’être follement belle.

Si vous venez en avion, comparez bien les vols car ça varie beaucoup !

Quand aller dans l’Atacama

Concrètement, toute la saison est bonne pour venir. Les mois de décembre et janvier sont encore plus chauds, mais vu les faibles précipitations, on peut facilement y aller toute l’année. Par contre, les nuits sont fraiches!

En agence ou par ses propres moyens ?

Il y a un paquet d’agences dans le coin. Donc si vous ne conduisez pas, vous n’aurez aucun mal à avoir de la disponibilité pour faire les excursions. En revanche, pour profiter un maximum des lieux, avoir le plus de flexibilité, je recommande vraiment de louer un 4×4. Je n’ai pas eu l’occasion de le faire et c’est bien dommage.

Mais concrètement avec les agences ce sont plein de tours à la journée. C’est jouable, c’est ce que j’ai fait, une activité par jour. Comme elles ne sont pas spécialement chères, si on n’a pas de moyen de locomotion, c’est très faisable !

Une autre possibilité est de passer par une agence  comme Evaneos pour préparer votre séjour en avance et le personnaliser. Les prix sont en général plus avantageux que les gros tours operators et vous pouvez vraiment faire le parcours que vous souhaitez.

L'atacama avec Evaneos

Attention à l’altitude !

San Pedro de Atacama est à 2400m d’altitude. C’est pas énorme mais ça peut causer quand même certains désagréments si on n’est pas habitués. Mais surtout on va très rapidement monter à des altitudes bien plus élevées. Les lagunas Miscanti et Miniques sont à 4200m par exemple. Là ça peut faire d’autres effets, donc n’hésitez pas à demander un peu d’oxygène, à prendre le temps de vous acclimater à San Pedro et à macher du coca !

En conclusion

Même s’il n’a pas la réputation ou la splendeur de son voisin bolivien le Sud Lipez, le désert d’Atacama est une véritable splendeur du continent sud américain. Des geysers, des lagunas magnifiques et leurs flamants roses, des volcans un peu partout, des paysages lunaires. Ajoutez à ceci des possibilités de randos exceptionnelles et vous avez tout pour passer une semaine dans un autre monde.

Atacama au Chili salar de Tara | Blog Vincent Voyage

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